Visual Basic Multi-Paradigm

在软件业和计算机学术界有人「痴迷于」函数式编程 (functional programming) ,认为 imperative 编程是软件质量的「evolution dead end」。也许函数式编程可以通过某种方式 (比如 functional in small, OO in large) 体现其价值,但「痴迷 (obssesed)」状态大都没有太好的结果,更不用说在痴迷的基础上对 everything else 加以危言耸听。

为什么函数式编程处在有人痴迷但是又被边缘化的矛盾现状?很难做出严格的论证。不过最近帮朋友改进其公司财务报表工具的经历很有启发。他公司的「财务报表工具」其实很原始,之前就是手工用 Excel 计算,我的「改进」是写了两个根据原始数据表格自动生成总结报表的 Visual Basic for Application 程序。这个改进不大,但确实把这项任务每月两天的工作量变成了 20 分钟。程序本身只需 10 秒钟,因为写得比较粗糙,人工检查并且处理特殊情况需要另外 20 分钟。所以,Excel 可能是这个星球上最伟大的计算平台 —— 除了它那个不能 pause 的 debugger 导致一旦有死循环就必须 kill Excel。

在我义务帮忙之前,公司里另一个使用 Excel 多年的非程序员高手也曾想解决这个问题。顺便说一下,他的职务是财务副总监,所以对于义务帮忙这件事情我没感到太掉价。「非程序员 Excel 高手」就是对除 VBA 以外的所有 Excel 功能非常精通的人。他周末加班制作基于 Excel 公式的自动化工具。结果是可悲的,每次打开他的工具,Excel 会僵死两分钟,使用者需要掌握复杂的使用规则,好几个小时的培训,表格里满是专为存储中间结果用的 cells,甚至可以说整个表格结构都是为了机器处理而不是人阅读设计的。

其实我一度羡慕那些熟练掌握 Excel 公式的高手。为 Excel 写 VBA 总有种在 Unix 里批量拷贝文件不用 shell script 而去写 C 程序的感觉。「Excel 公式」难道不是更 native 的 Excel 手段吗?直到这次,我遇到了:

  • 复杂到处理月度报表程度的问题;
  • 编写 VBA 程序解决这个问题的经历;以及
  • 看了可怜的公式高手的方案。

我突然明白了,VBA vs. 公式正是 imperative 编程与函数式编程的 paradigm 差别。很久以来,Excel 都是一个 multi-paradigm 的计算环境。更有趣的是,它首先是一个函数式环境,而随后增加的高级功能 —— VBA 才是学术谜们不喜欢的 imperative 编程方式。

为什么有些人对函数式编程寄予厚望。也许不是因为学术痴迷,而是简因为「函数式」的的确确是更容易被理解的概念。哪个用户会不理解 Excel 公式呢?在 cell 里写上一行「=sum(c1:c10)」就全齐了!而 VBA 是什么可怕的东西 (还有那个弱智 debugger) ?但 Excel 公式这种看似简单而且可以无穷组合的工具,实际上在适用问题的复杂度方面不能 scale。VBA 方案的代码量会随着问题的复杂度线性增长,基于公式方案的表格复杂度则会指数增长。VBA 方案并非完美,不过也许只是还缺一个更好的 debugger 而已,一如 imprative 编程。

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