Open Source 的界限

最近一件有意思的事情是 Oracle 质问询问 Open Solaris 社区从一个 Open Solaris 这样的 open source 项目如何盈利。老实说比起 IBM 这种虚伪的家伙,我更喜欢 Oracle 的直率 —— 本来么,这个问题几乎人人心中都有。那么,为什么有的 open source 项目 —— 比如 Linux kernel、WebKit、GCC 可以蒸蒸日上;而另一些,比如 MySQL、Open Solaris 则奄奄一息呢?

其实答案还是在于那句老话,open source 是程序员写给自己的工具,它的生存不取决于盈利,不沿循普通的商品交换的资金流动途径,而在于直接提高其创造者社区的生产力。一个 open source 项目能否生存,在于其用户群能否成为自身的维护者和改进者。所以,第一等天然的 open source 项目是程序开发工具。第二等天然的 open source 项目是各种各样的库。同样的功能,提供 GUI 和提供 API 对于一个开源项目来说是生死攸关的差异。使用 GUI 的人极难成为一个产品的维护者。使用 API 的人不是在真正的『使用』产品,而是在创造自己的产品,同时他们有能力也乐于成为他们所依靠的 open source 项目的维护者和改进者。所以作为开源软件 WebKit 之类的库能够得到比 FireFox 之类的成品浏览器更好的发展。事实上,要求 FireFox 把自身的结构整洁化以便能够剥离出其『核心』功能供其它类型的产品使用一直是业界对 FireFox 的一个要求。

一个 open source 项目提供的能够将被其他开发者自由的集成到其它产品中的紧密度是它能否生存的关键。在这一点上,GPL 许可证的项目都游走在生死线上,因为它们很难把自己作为一个非 GPL 产品的不可分隔的一部分。只有 Linux kernel 可以算一个例外,因为 kernel 的特殊边界保证了它可以集成到其它非 GPL 产品中。而 LGPL 和 BSD 的项目就可以生活的好一些。诸如 MySQL 之类的产品,GPL 版只能作为独立的服务集成到商业产品里,自然不如 SQLite 这样能够被无缝集成的项目发展得好。

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