从HTML 5想到的

最近发现很多地方在讨论HTML 5。突然感觉HTML标准照此发展下去,最终可能迫使Adobe Flash这样的plug-in退出Web的舞台(还有微软的Silverlight,如果它能真正登上舞台的话)。

HTML 5是HTML标准化力量(很多人相信是Google和Apple在推动)的一种努力,以争取更强大的,不依靠于私有plug-in的表现能力(expressiveness)来支撑复杂的Web应用。HTML 5为标准还有待时日,但Web在过去几年里的表现能力已经有了大幅度的提升。下图是对不同的界面表现技术从其出现至今表现能力的一个大致估计(这不是我的估计,但是我很同意这幅图)。

这幅示意图说明,界面表现技术(甚至推广到所有计算机技术),都具有不可阻挡的收敛趋势。一开始,不同的技术针对不同的应用范围(比如,界面的发布广度决定了是选择表现力较差的HTML瘦客户技术,还是表现力强的OS native技术;硬件的速度——工作站或是嵌入式移动设备,是另一个决定技术选择的因素;等等)。针对不同应用范围的技术不会直接竞争。慢慢地,不同技术独立的发展让它们的各项指标逐渐接近,各自的使用范围开始扩大,重叠最后重合。竞争最终会得出确定的结果。一种技术——最多两三种——会成为主导。这种趋势揭示了一个事实——虽然竞争能够给用户带来好处,但是用户不会容忍不同技术间无休止的竞争(即使它们有互操作接口,无止境的异构并存也不能容忍)。有人认为竞争的优势体现于迫使厂商不断改进产品;我说这是竞争的初期目的,最终目的是让真正优秀的技术脱颖而出,最后获得胜利的技术必定充分走向公众领域(对于软件来说通常是标准化和开源),从而使后续的发展从竞争推动转变为协作推动。

这幅图还说明,如果一个领域的不同技术之间差异太大,无法做到自发收敛,业界就会选择另外的突破口。Plug-in和HTML/CSS即针对不同操作系统之间界面技术差异过大、中长期之内都无法收敛这个现状的突破口。替代品最初作为被替代品的高层封装,提供功能子集。如果低层接口差异过大、拒绝收敛,高层的替代品功能不断增强,最终会边缘化低层接口。另一方面,如果低层接口收敛的速度超过高层替代品功能增强的速度,高层替代品就会成为昙花一现的技术。例如,因为网络技术快速收敛于TCP/IP,CORBA的GIOP被更具体的和TCP/IP绑定的IIOP完全替代;CORBA本身也被更低层的socket接口替代。

因为操作系统界面技术始终差异过大,Flash才作为OS native的替代收敛途径出现。HTML/CSS作为Flash的替代并不是因为现实的plug-in技术无法收敛(事实是Flash仍然在plug-in领域占有绝对主导),而是因为Flash的私有实现性质导致人们对未来plug-in技术的发散存在恐惧。占主导地位私有技术标准被另一种技术夺取绝对主导地位的可能行大大高于一种公有技术标准。也许,面对HTML 5,Adobe最好的策略是更加开放Flash。作为商业公司,不能无限度的自动开放技术,但是当市场开始寻求替代标准的时候,最好不要心存侥幸。如果HTML 5真的替代了Flash,那时也许Adobe保存Flash这一技术财富的方式就只有推出自己的Web浏览器。如果提前做好准备并且幸运的采取了正确的策略,也许Adobe的浏览器在继承Flash的基础上还能取得一些竞争优势,但是那样付出的努力和代价,以及所冒的风险远远高于通过开放Flash保持其主导地位。

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